Las proteínas

Las proteínas son biomoléculas orgánicas formadas por la polimerización de aminoácidos, unidos mediante enlace peptídico. El número de aminoácidos varía de una proteína a otra pero todas poseen un elevado peso molecular.

Según sea la estructura de la proteína distinguimos:

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  • Proteínas fibrosas (escleroproteínas), caracterizadas por una estructura filamentosa y por ser insolubles en agua. Básicamente tienen función estructural.
  • Proteínas globulares (esferoproteínas), que poseen un estructura más o menos esférica y son solubles en medios acuosos. Realizan funciones más complejas y son las principales responsables de la actividad biológica de la célula.

Atendiendo a su composición, las podemos clasificar en:

  • Holoproteínas: formadas exclusivamente por aminoácidos.
  • Heteroproteínas: formadas por una parte proteica (apoproteína) y otra porción no proteica de naturaleza diversa (grupo prostético). Así, en las glucoproteínas el grupo prostético es un glúcido, las lipoproteínas están asociadas a un lípido, las hemoproteínas contienen un grupo hemo o las metaloproteínas están unidas a un centro metálico.

Una de las características más importantes de las proteínas es su especificidad. Las proteínas son específicas de cada especie y dentro de cada especie también lo son para cada individuo. Esto es debido a que la secuencia de aminoácidos de cada proteína está codificada en la información genética, aunque existen proteínas homólogas cuya estructura y función son similares en diferentes especies. Además, se caracterizan por su especificidad de función, ya que cada proteína presenta una estructura característica que está estrechamente relacionada con la función que desempeña.

Funciones de las proteínas

Debido a la gran variedad de proteínas existentes desempeñan multitud de funciones distintas:

  • Función de sostén o soporte, sobre todo las proteínas fibrosas. Forman parte del tejido conectivo (colágeno); de la dermis, las uñas o el pelo (queratina); de los tendones y ligamentos (elastina); o a nivel celular en los microtúbulos del citoesqueleto (tubulina) o en los cromosomas (histonas).
  • Forman parte de la estructura de las membranas plasmáticas y actúan como receptores de hormonas o neurotransmisores, regulan el paso de de sustancias a través de la membrana e intervienen en procesos de reconocimiento celular.
  • Función de transporte o almacenamiento de muchos iones y moléculas, como el hierro (transferrina y ferritina), el oxígeno (hemoglobina y mioglobina), los ácidos grasos (seroalbúminas) o el colesterol (lipoproteínas).
  • Función catalítica, pues constituyen la estructura de la mayoría de las enzimas que catalizan las reacciones metabólicas.
  • Función contráctil, ya que intervienen en la contracción muscular (actina y miosina), así como en el movimiento de cilios y flagelos.
  • Función defensiva, como anticuerpos (inmunoglobulinas) o participando en el proceso de coagulación (trombina y fibrinógeno).
  • Función hormonal, pues muchas hormonas son proteínas (como la insulina que regula la concentración de azúcar en sangre).
  • Función energética, ya que los aminoácidos pueden ser metabolizados para proporcionar energía, aunque su importancia es menor que la de los glúcidos y lípidos.
  • Función homeostática, pues contribuyen a mantener el equilibrio del medio interno, además de colaborar en el mantenimiento del pH.
  • Fuente de aminoácidos, como las proteínas de la leche (caseína) para los lactantes, o las del huevo (ovoalbúminas) para el desarrollo del embrión.

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